PORTRAITS OF KANSAS

En el centro geográfico de los Estados Unidos de América se encuentra un estado cuya capital, Topeka, vio nacer al grupo de rock progresivo más exitoso de ese continente: Kansas. Fue el bajista Dave Hope quien sugirió esa denominación para la formación. “Queríamos un nombre que se ajustara a lo que éramos en lugar de algo psicodélico o extraño en plan ‘Chocolate Eyeball’ que no tuviera sentido”, afirmó una vez el guitarrista principal y ocasional teclista Kerry Livgren.

Livgren compartía guitarras con Rich Williams (que de niño perdió el ojo derecho en un accidente pirotécnico) y labores compositivas con el cantante y teclista Steve Walsh. Robby Steinhardt también compartía las tareas vocales pero destacó principalmente por aportar su violín al sonido característico de la banda. El rol aglutinador, sin embargo, lo asumió desde el principio el baterista Phil Ehart, que se encargó en múltiples ocasiones de supervisar el arte gráfico de los diferentes álbumes.

La primera idea visual de Ehart fue para la portada del primer álbum homónimo, publicado en marzo de 1974. La inspiración le había venido siendo adolescente, cuando visitó el interior del capitolio de Topeka, donde quedó impresionado de un fresco original de John Steuart Curry denominado Tragic Prelude [Preludio trágico]. “Si alguna vez tengo la oportunidad de grabar un disco, esta imagen debe ser la portada”, pensó entonces. Del mural resaltaba de forma prominente la figura de un conocido abolicionista de la zona, John Brown, cuyas insurrecciones armadas fueron preámbulo de la Guerra de Secesión norteamericana en el siglo XIX.

01 Tragic Prelude (John Steuart Curry)

A esta cubierta tan emblemática tan solo le faltó contar con un logotipo distintivo de la formación, tarea que fue encomendada al artista Peter Lloyd para el segundo vinilo, Song for America, publicado en febrero de 1975. Lloyd también fue el responsable del llamativo dibujo del águila acaparando la portada de este álbum.

En octubre de ese mismo año publicaron un nuevo trabajo y, debido al ajetreo de grabaciones y conciertos, se dejaron aconsejar por la discográfica CBS a la hora de confeccionar la portada. La compañía propuso utilizar una pintura del italiano Giuseppe Arcimboldo, artista renacentista conocido por sus retratos manieristas a partir de elementos naturales. Cuando Kerry Livgren vió el resultado final, un título para el álbum le vino a la cabeza: Masque.

02 Giuseppe Arcimboldo & Masque

El disco que catapultó a Kansas fue su cuarto trabajo, que vio la luz en octubre de 1976. Éste estaba repleto de grandes temas y el último de los mismos se trataba de un fantástico collage musical integrado por seis secciones que habían sido sobras (‘leftovers’) de composiciones nunca utilizadas. En un principio se quiso denominar a esta canción Leftoverture, pero finalmente fue bautizada como Magnum Opus y se reservó ese título para el álbum. El juego de palabras se completó con la genial portada propuesta por el artista Dave McMacken y su anciano escribiendo música con la mano izquierda.

El listón había quedado muy alto tanto a nivel musical como artístico y su siguiente trabajo no decepcionó. Si Leftoverture había alcanzado el número 5 de las listas norteamericanas y su sencillo Carry On Wayward Son el número 11, el álbum Point of Know Return llegaría al número 4 de las listas y su single más popular, Dust in the Wind, conseguiría subir hasta el puesto número 6. La formación sabía de antemano que había llegado a un punto de no retorno, de ahí el nuevo juego de palabras para denominar al álbum. El vinilo se publicó en septiembre de 1977 y volvió a contar con Peter Lloyd en las labores gráficas. Su espectacular portada se convertiría en una imagen icónica, no solo de Kansas, sino también de toda una era de álbumes de rock.

03 Leftoverture + Point of Know Return

Norman Rockwell fue un reconocido ilustrador estadounidense, famoso por sus portadas de la revista de actualidad y sociedad Saturday Evening Post. El baterista Phil Ehart era un ferviente seguidor de Rockwell y, cuando llegó el turno de publicar el primer álbum en vivo de la banda, tuvo la idea de adaptar su obra Charwomen [Limpiadoras], que había aparecido en la portada de dicha revista el 6 de abril de 1946.

El fotógrafo Tom Drennon se encargó de la recreación de la portada, cambiando los folletos de la obra teatral del original por programas de concierto de Kansas para una adecuada ambientación. Rockwell se había servido tres décadas antes de dos respetadas vecinas para posar como modelos y Drennon acabó inmortalizando en este trabajo a su madre, que encarnó a la mujer de la derecha de la instantánea. Cuando Ehart vió el resultado final para el doble vinilo Two for the Show pensó: “Tío, esto va a ser un gran álbum en directo. Esas dos mujeres están verdaderamente limpiando el patio de butacas después del espectáculo”. La fotografía ganó muchos premios, entre ellos uno concedido por la Asociación Norman Rockwell por el excelente realismo a la hora de tratar la lámina original.

04 Charwomen + Two for the Show

El sexteto estaba de plena actualidad y recaló por primera vez en Europa a principios de 1978. Estando en Londres, contactó con ellos Steve Hackett (ex guitarrista de Genesis), que estaba preparando su álbum Please Don’t Touch. Quien haya escuchado este trabajo habrá percibido el marcado acento ‘Kansas’ de su tema de apertura, Narnia, impregnado no solo por las percusiones de Phil Ehart sino también por la peculiar voz de Steve Walsh.

La histórica formación original de Kansas publicaría un par de discos más antes de que Walsh decidiera seguir por otro camino y fuera reemplazado por John Elefante. El violinista Robby Steinhardt resistiría un disco más pero la retirada de Kerry Livgren y Dave Hope tras la publicación del álbum Drastic Measures provocó la disolución temporal de la banda. El trío restante aún compuso una última canción, Perfect Lover, que fue incluida en la versión primigenia del recopilatorio The Best of Kansas, publicado en agosto de 1984.

05 The Best of Kansas & Parson Weems_ Fable

The Best of Kansas cerró este ciclo de la formación musical y supo condensar magistralmente este periodo en el diseño de su portada, obra de Steve Carter. La misma constituía una alegoría de un cuadro del pintor estadounidense Grant Wood denominado Parson Weems’ Fable, de 1939, que a su vez hacía referencia a una anécdota de la infancia del primer presidente norteamericano contada por el escritor Parson Weems en la quinta edición de su libro The Life and Memorable Actions of George Washington, publicada en 1806.

El cuadro de Wood presentaba a un moralizante Weems retirando la cortina del tiempo para mostrar la escena del popular episodio protagonizado por el pequeño Washington, su padre y el cerezo que relataba en su libro. La carátula del recopilatorio de Kansas hizo una interpretación del cuadro sustituyendo la figura de Weems por la del abolicionista John Brown en referencia al primer álbum del grupo y añadiendo a la composición diferentes elementos alusivos a todas las demás portadas publicadas por la banda.

Si afinamos la vista veremos que las barbas del erguido John Brown esconden un pez, de la misma forma que la portada de Masque estaba compuesta de diferentes animales marinos. Pero además su mano izquierda es metálica como la del robot del álbum Audio-Visions (1980) y el personaje va ataviado con un esmoquin negro y una pajarita roja, al igual que lo hacía el músico que tocaba el bazuca en la portada de Drastic Measures (1983).

El escenario, el público y la arrinconada fregona nos ambientan en la sala de Two for the Show (1978) mientras que la escena principal mostrada por Brown es la de Point of Know Return. El atril con el repertorio tiene en su parte superior un águila metálica como la de Song for America y entre bastidores podemos localizar fácilmente el foco y la silla de interrogaciones de la portada de Vinyl Confessions (1982). Encima de la silla encontramos el tintero de Leftoverture y, esparcidas por el suelo, las partituras de dicho álbum. También entre bambalinas aparecen dos elementos pertenecientes a la futurista cubierta de Monolith que realizó Bruce Wolfe en 1979 y que parecía recordar a algunos relatos de ciencia-ficción de Arthur C. Clarke: la gigantesca luna más allá de la puerta trasera y la sombra proyectada por la figura del indio con casco espacial. El indio, cubierto con una piel de búfalo en la portada original, pretendía representar a un gran jefe de la autodenominada tribu Kansa, que en su lengua vernácula vendría a significar “pueblo del viento del sur” o “people of the south wind” en inglés. A algunos les sonará.

06 5 Kansas covers

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